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2023

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衰老令想象力枯萎


 衰老往往意味着记忆能力的逐渐丧失。美国科学家近日研究发现,除了影响记忆能力,衰老还会削弱想象力。这一发现为“脑预期”(prospective brain)假说提供了支持,该假说认为,想象力与记忆力依赖相同的神经机制。相关论文发表在2008年1月份的《心理科学》(Psychological Science)上。

 

领导此次研究的是美国哈佛大学的Dan Schacter。他和研究小组对一组年轻人和一组老年人进行了实验,平均年龄分别为25和72岁。研究人员让他们分别回忆他们过往生活的一个片断,以及根据相关词语想象未来的个人经历。研究人员将参与者的叙述分成“内在的”(internal)和“外部的”(external)两类。内在的记忆包含明确的主题,发生在特定的场景和时间段;外部的记忆则主要由概括性的事实组成,比如“天是蓝色的”。

 

结果研究人员发现,与年轻人相比,老年人对过往的回忆包含较少的、内容较粗略的内在记忆,在对未来的想象力方面,也得到了类似的结果。

 

研究人员表示,这一结果与老年人是否存在语言障碍无关,因为在语言表达测试中,他们都表现正常,而且老年人能够叙述出详细的非个人的外部记忆。Schacter说:“我们的研究意味着,想象力与记忆力紧密相关,其程度可能要比我们先前认识到的深得多。”

 

加拿大多伦多大学的神经学家Brian Levine对此次结果表示赞同。他说:“从方法上来说,我认为此次研究给出了一个可能的解释。”

 

研究人员推测,个人记忆对年龄特别敏感的原因在于,随着年龄增长,将特定场景片断(无论真实的还是想象的)“缝合”起来变得越来越难。

 

“脑预期”假说目前正得到越来越多的支持。由此假说提出的一个可能性也正引起更多人的兴趣,即人类记忆的主要功能可能并不是记住过去,而是想象和准备未来。Levine说:“过往的事情一旦逝去,你便再也无能为力。”